Inquinamento satellitare

Le megaconstellazioni satellitari inquineranno la vista del cielo da parte degli astronomi, secondo i risultati di uno studio

Elizabeth Howell | Venerdì 13 marzo 2020

Traduzione di Corrado Bortolin

Due telescopi dell’Osservatorio europeo meridionale (ESO) saranno “moderatamente colpiti” nelle loro osservazioni dall’ascesa di grandi nuove costellazioni satellitari come Starlink di SpaceX e Project Kuiper di Amazon, secondo un nuovo studio, mentre i telescopi a largo campo saranno “gravemente colpiti. “

Mentre lo studio copre più osservatori, si concentra su due ammiraglie dell’ESO – il Very Large Telescope (VLT) operativo e il prossimo Extremely Large Telescope (ELT) – che eseguono (o eseguiranno) ampi studi su esopianeti, stelle e galassie.

Le esposizioni lunghe al crepuscolo di circa 16 minuti potrebbero vedere “rovinato” circa il 3% delle loro osservazioni, mentre il gruppo di studio ha scoperto che esposizioni più brevi vedrebbero circa lo 0,5% delle osservazioni danneggiate dai satelliti. Le osservazioni nella notte oscura sarebbero meno colpite, poiché i satelliti sarebbero in ombra.

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Questi osservatori terrestri sono importanti per l’astronomia, in quanto possono fornire una risoluzione più elevata rispetto agli osservatori spaziali, come il telescopio spaziale Hubble della NASA , e possono essere aggiornati più facilmente. Ma le loro vedute incontaminate del cielo scuro in Cile saranno minacciate mentre più satelliti ingombrano il cielo, hanno detto i funzionari dell’ESO.

Questa immagine annotata mostra il cielo sopra l'Osservatorio Paranal dell'Osservatorio europeo meridionale al crepuscolo, con gli anelli blu che mostrano i gradi di elevazione sopra l'orizzonte e la posizione dei satelliti (segnati in rosso e verde).  L'area sopra i 30 gradi è dove vengono fatte la maggior parte delle osservazioni astronomiche.
Questa immagine annotata mostra il cielo sopra l’Osservatorio Paranal dell’Osservatorio europeo meridionale al crepuscolo, con gli anelli blu che mostrano i gradi di elevazione sopra l’orizzonte e la posizione dei satelliti (segnati in rosso e verde). L’area sopra i 30 gradi è dove vengono fatte la maggior parte delle osservazioni astronomiche. (Credito immagine: ESO / Y. Beletsky / L. Calçada)

Aziende come SpaceX e Amazon hanno in programma di lanciare migliaia di satelliti per costruire le loro costellazioni che trasmettono Internet, e queste macchine attraverseranno regolarmente il cielo e occasionalmente cancelleranno le vedute cosmiche. L’Unione Astronomica Internazionale è tra i gruppi professionali che avvertono di come queste costellazioni potrebbero avere un impatto sull’astronomia, il che significa che l’ESO sta aggiungendo la sua voce a quelle di un gruppo in crescita di astronomi interessati .

Un’altra categoria di osservazioni che affrontano una minaccia sono le vedute ad ampio campo, che catturano gran parte del cielo contemporaneamente. Ad esempio, l’Osservatorio Vera C. Rubin della National Science Foundation statunitense ha potuto vedere tra il 30% e il 50% delle sue esposizioni guastate da strisce satellitari, hanno detto i funzionari dell’ESO. Uno dei mandati di Rubin è quello di cercare asteroidi che potrebbero rappresentare una minaccia per la Terra, cosa che sarebbe più difficile fare nelle nuove circostanze, ha aggiunto l’organizzazione.

“A causa della loro capacità unica di generare insiemi di dati molto grandi e di trovare obiettivi di osservazione per molti altri osservatori, le comunità di astronomia e le agenzie di finanziamento in Europa e altrove hanno classificato i telescopi a largo campo come una priorità assoluta per gli sviluppi futuri in astronomia”, ESO funzionari hanno detto in una dichiarazione .

Il nuovo studio ESO presuppone una popolazione orbitale di 26.000 satelliti operativi di costellazione. Circa 250 di queste imbarcazioni si troveranno al di sopra di grandi ambiti come il VLT in qualsiasi momento nella zona in cui si svolgono in genere osservazioni astronomiche, a 30 gradi o più sopra l’orizzonte. Un osservatore ad occhio nudo, non usando un telescopio o un binocolo, sarebbe probabilmente in grado di vedere fino a 100 alla volta, 10 dei quali sarebbero più di 30 gradi sopra l’orizzonte, hanno detto i funzionari dell’ESO. 

Per la prospettiva, ci sono attualmente circa 2.200 satelliti operativi in ​​orbita attorno alla Terra, insieme a molta spazzatura spaziale .

Questo diagramma 2D mostra che un osservatore a media latitudine vedrebbe solo una frazione dei satelliti della costellazione in orbita attorno alla Terra.  Per essere visibili, i satelliti devono essere sopra l'orizzonte dell'osservatore ed essere illuminati dal sole.
Questo diagramma 2D mostra che un osservatore a media latitudine vedrebbe solo una frazione dei satelliti della costellazione in orbita attorno alla Terra. Per essere visibili, i satelliti devono essere sopra l’orizzonte dell’osservatore ed essere illuminati dal sole.  (Credito immagine: ESO / L. Calçada)

Ma è possibile prendere provvedimenti per ridurre l’impatto delle prossime megacostellazioni, hanno affermato i funzionari dell’ESO. 

“A seconda del caso scientifico, gli impatti potrebbero essere ridotti apportando modifiche ai programmi operativi dei telescopi ESO, anche se questi cambiamenti hanno un costo”, hanno affermato i funzionari dell’ESO. “Dal punto di vista industriale, un passo efficace per mitigare gli impatti sarebbe oscurare i satelliti”.

SpaceX sta testando un rivestimento che dovrebbe ridurre il bagliore dei suoi satelliti Starlink, 300 dei quali sono già attivi. E quel numero è solo l’inizio; la società ha già ottenuto l’approvazione per loft 12.000 satelliti Starlink e ha richiesto l’ autorizzazione per lanciarne altri 30.000 .

Il fondatore e CEO di SpaceX Elon Musk ha espresso la fiducia che Starlink non influenzerà indebitamente gli sforzi di astronomia, nonostante le attuali preoccupazioni. I satelliti diventano molto più deboli mentre salgono verso le loro orbite operative, ha sottolineato, sottolineando che gran parte della preoccupazione è derivata dalle osservazioni di imbarcazioni Starlink recentemente schierate che volano basse e in formazione. 

“Sono fiducioso che non provocheremo alcun impatto sulle scoperte astronomiche. Zero”, ha detto Musk lunedì (9 marzo) durante una conversazione chiave alla conferenza Satellite 2020 a Washington, DC “Adotteremo misure correttive se è superiore allo zero. “

Uno studio basato sulla ricerca apparirà sulla rivista Astronomy and Astrophysics ed è disponibile in versione prestampata sul sito web dell’ESO .

STORIA SCRITTA PER SPACE.COM E USATA CON PERMESSO

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